20 de octubre de 2008

Consolas de Producción de Audio - Parte II

Consolas análogas

La mayoría de las consolas análogas utilizadas en los estudios de grabación profesionales son diseñadas con características y controles similares. Difieren particularmente en la calidad de audio, apariencia física, ubicación de los controles, capacidad de ruteo de las señales o en como incorporan automatización y controles de dinámica. Antes de entrar en la observación de un modelo específico, es necesario entender el flujo de señal dentro de una consola.

Identificando y conociendo los componentes individuales que forman la cadena, se puede entender cualquier consola, sin importar su tamaño o complejidad. Para ello hay que imaginar que cada componente tiene su entrada y salida, y que varios componentes forman la cadena. Cuando algún eslabón de la cadena es interrumpido en cualquier punto, la señal no puede pasar. Aunque parezca muy simple es el concepto que proporciona el manejo adecuado del audio entre las distintas etapas y los distintos equipos presentes en un estudio.

Algunas consolas denominadas In-line, tienen lo que se llama módulo de I/O (módulo de entrada/salida), porque toda la electrónica asociada a la combinación de pista/canal está montada en una misma placa. Otras consolas, generalmente algunos viejos modelos ingleses, son del tipo In-Out, es decir que incorporan una sección de monitoreo totalmente separada en la parte derecha de la consola. Esta sección es básicamente para el monitoreo de los buses de salida y retorno de grabadora, y se utiliza durante la mezcla como entradas adicionales (para efectos, teclados, etc.).

Sección de entrada:
Es la encargada de recibir todo tipo de señales de audio provenientes de micrófonos, del orden de los milivolts, y de línea, del orden de los volts; y para ello cuenta con controles de ganancia y atenuación. El rango de ganancia de micrófono típico varía desde +20 a +70 dB, mientras que para las señales de línea suele variar sobre un rango de -20 a +20 dB. Típicamente, el nivel de salida de los micrófonos es muy bajo, del orden de -45 a -55 dB, y requieren de preamplificadores diseñados especialmente para elevar estos niveles y que la señal puede ser procesada posteriormente con una buena relación señal/ruido. Generalmente, la salida de los preamplificadores alimenta un switch de cambio de fase (180º), para compensar la fase de algún cable o técnica de microfoneo que lo requiera.

Ecualización:
Esta sección es alimentada directamente desde la sección de entrada. El ecualizador es utilizado generalmente para compensar variaciones o problemas presentes en ciertas frecuencias en la señal de audio. El botón de EQ in/out, que se encuentra en muchas consolas, permite al ingeniero intercalar el EQ seleccionado en el circuito.

Asignación de salidas:
Cada canal puede ser ruteado a uno o varios buses de salida mediante una matríz de asignación de salida. Estos buses de salida se encuentran normalizados al mismo número de pista de la grabadora multipista. Esto puede realizarse, dependiendo de la consola, en forma directa con uno o varios botones, o seleccionando un botón de dos pistas, una par y otra impar, y utilizando el panpot para decidir la posición. Cuando se requiera un par de pistas estéreo, el panpot nos da la posibilidad de asignar las pistas par o impar, o cualquier posición intermedia.

Puntos de inserción:
La mayoría de las consolas proveen una interrupción en la cadena de audio después del ecualizador. Este punto permite insertar cualquier equipo del estudio a través de un envío (send) de la señal de nivel de línea a un procesador externo. La señal procesada entonces puede ser retornada al circuito en el punto de retorno (return o receive). Físicamente, los conectores del Insert pueden estar ubicados en la parte posterior de la consola, como dos plug separados o un plug estéreo TRS que proporciona el envío y el retorno, o en el patch-bay con conectores balanceados.

Vale mencionar que en la mayoría de los casos, la normalización de las pacheras permite utilizar el Send como envío sin interrumpir en flujo de señal en el canal, lo que posibilita obtener una copia de la señal presente en ese canal.

Envíos auxiliares:
Los envíos auxiliares proporcionan usualmente el envío a efectos y/o el monitoreo a los músicos. Estos envíos son utilizados para armar sub-mezclas separadas de todas o algunas de las señales de entrada, a salidas mono o estéreo. El caso de proporcionar el monitoreo a los músicos se conoce como Foldback. Contrariamente al Insert, un envío auxiliar puede combinar cualquier número de señales y puede conducir su mezcla hacia un procesador o amplificador.

Sección de monitoreo:
Según lo visto previamente, cada señal es grabada en el sistema de grabacion con el mayor nivel posible, entonces resulta necesario hacer una mezcla independiente para la sala de control. Para ello la consola debe proveer una sección que permita controlar niveles, EQ, paneo, etc., ya sea de la señal que sale de la consola o de la que retorna de la grabadora. Los métodos para monitorear las pistas durante una grabación varían generalmente de consola en consola y también entre las personas, según el equipamiento utilizado y las diferentes costumbres personales. Estos son algunos de los métodos utilizados:

+ Monitoreo In-line: Muchos diseños de consolas incorporan un pequeño fader de entrada /salida, que puede manejar el nivel de la señal enviada a la grabadora o el monitoreo de la pista según sea el modo de operación.

En el modo de mezcla de monitor estándar, el pequeño fader es utilizado para ajustar el nivel de monitoreo de la pista asociada. En el modo “flip”, este fader es usado para controlar el nivel de la señal que es enviada a la pista., mientras que el fader principal es utilizado para el nivel del monitoreo. Esta función habilita que los niveles de grabación que no tienen mucho movimiento durante la sesión, se encuentren en la posición más lejana, en tanto que los niveles de monitoreo más utilizados, estén al alcance de las manos.

+ Monitoreo separado: También conocidos como In/Out, estos diseños incorporan una sección de monitoreo totalmente separada, ubicada generalmente en el lado derecho de la consola. Esta sección, básicamente, es una sección de entrada para mezclar las señales de monitor de salida de la consola o de retorno de grabadora. Estas entradas pueden ser utilizadas como retorno de efectos o entradas adicionales para teclados durante la mezcla.

+ Monitoreo de inserción: Cuando es utilizada una consola que no tiene las facilidades de monitoreo de las dos anteriores, existe una tercera posibilidad efectiva para el usuario. Esta posibilidad consiste en utilizar el Insert (envío y retorno), en donde el envío es ruteado a una pista de la grabadora, y vuelta de esa pista de la grabadora es ingresada nuevamente al canal a través del retorno.

Utilizando este tipo de monitoreo la señal de entrada es enviada a la pista (con los niveles ajustados mediante el trim de ganancia de mic/line). La señal de vuelta de la máquina que es ingresada al canal puede ser mezclada y procesada, sin alterar el nivel de grabación. Poniendo la grabadora en sync o repro no afecta el nivel en la mezcla, ya que ésta salida se encuentra ruteada a la mezcla con el nivel apropiado. Este método también puede ser empleado en las grandes consolas ampliando las posibilidades de grabación y mezcla.

Bus de salida:
Además del concepto de la cadena de señal presente en un módulo de entrada, existe otro importante flujo de señal dentro de una consola: el BUS. Este bus debe ser pensado como un conductor que corre horizontalmente por la consola. Los auxiliares, envíos de monitor, asignación de canales y las salidas principales (estéreo), todos son ejemplos de buses. Puede verse que el mismo control de envío auxiliar está horizontalmente presente a lo largo de la consola, y de la misma manera, cada uno de ellos se encuentran conectados a un mismo bus, en el cual diferentes cantidades de las distintas señales de entrada son alimentadas hacia su destino final: La salida de envío auxiliar.

Un ejemplo de Bus estéreo es la salida estéreo principal de la consola. Después que la señal pasa por el fader, es balanceada hacia la derecha o izquierda con el panpot y alimenta los buses de salida. En algunas consolas el envío al bus se realiza con un botón para cada bus, mientras que en otras, cada botón presenta un bus para y otro impar que deberán ser seleccionados con el panpot totalmente hacia la izquierda o la derecha o en una posición intermedia si se utilizan dos pistas.

Patch Bay:
Los distintos componentes de la consola se interconectan en el patch-bay. Este panel, ubicado generalmente a la derecha de la consola, contiene los conectores que corresponden a las entradas y salidas de cada etapa de la consola y de los equipos presentes en el estudio. Se dice que un conector está normalizado a otro, si la señal entre ambos está conectada directamente cuando no hay ningún cable conectado en ellos. Cuando se inserta una ficha en un conector del Patch-bay, se dice que se “corta” la normalización. La finalidad de esto, es la de permitir al ingeniero conectar los componentes y equipos de diferentes maneras, o de intercalar alguna pieza adicional en la cadena de audio.

Por ejemplo, un compresor puede ser ubicado entre la salida del preamplificador y la entrada del ecualizador, y más tarde el mismo compresor puede ser utilizado entre una salida de la grabadora y una entrada de línea de la consola. Otros usos del patch-bay pueden ser establecer un puente sobre un componente no deseado o cambiar el flujo de la señal para alcanzar algún efecto específico. Las fichas del patch-bay suelen ser del tipo TRS balanceados que tienen dos conductores y tierra, o TS desbalanceados.

Talkback:
El micrófono de talkback suele encontrarse en el frente de la consola. Se habilita presionando el switch cuando se desea hablar. Puede ser ruteado a SLATE (a todas las salidas de grupos y al estéreo) o a los envíos auxiliares, generalmente en forma de pares, Ej: AUX 3-4 o 7-8.

Consolas análogas controladas digitalmente:
En las consolas de éste tipo, la señal es distribuida y procesada en forma análoga, sin embargo, el control sobre todos los parámetros de la consola es realizado en el dominio digital. Esto significa que la superficie de control de la consola, es decir, faders, potenciómetros, botones de asignación, etc., muestran sus parámetros de control en el terreno digital. Esta información digital es transmitida a una interface que tiene un control directo sobre todas las funciones de ruteo análogo de entrada/salida y procesamiento de la señal (EQ, dinámica, etc.). Debido a que estos sistemas se encuentran menos condicionados por los requerimientos de los equipos análogos, todo lo relacionado con la interface y la disposición de los controles, puede diferir de los modelos análogos más tradicionales.

Consolas Digitales: En las consolas totalmente digitales, las señales de entrada análogas son convertidas directamente en información digital, y son distribuidas y procesadas enteramente en el dominio digital. La señal de salida de la consola puede ser reconvertida a la forma análoga, o mezclada y almacenada en el terreno digital. Debido a que toda la información de audio, el ruteo y el procesamiento es digital, la automatización total del sistema puede ser grabada directamente en la memoria de la computadora, o en los sistemas más económicos puede ser almacenada como información MIDI en un secuenciador separado. Como en el caso de las consolas análogas controladas digitalmente, la superficie de control puede ser diferente a la disposición de las consolas tradicionales.

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